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【洪存正專欄】為什麼人類越來越短視?

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《新科學人》(New Scientist)期刊理查德·費舍爾(Richard Fisher)最新的一篇文章<為什麼我們陷入短期思維以及如何著眼長遠?>( Why we’re trapped in short-term thinking and how to take the long view)指出,「我們面臨的許多最嚴重的問題都是由於我們傾向於以犧牲未來為代價來關注當前的結果。但我們可以通過正視我們對時間的看法來擺脫這種時間近視。」(Many of the most serious problems we face are the result of our tendency to focus on the present at the expense of the future. But we can escape this temporal myopia by confronting how we think about time)

文 / 洪存正 綜合報導

1981 年,肯特·科克倫 (Kent Cochrane) 在一次摩托車事故中遭受了不尋常的腦損傷,這改變了他對時間的看法。後來,心理學家拜訪了他。「你明天打算做什麼?」 一問。「我不知道,」科克倫回答道。「你還記得那個問題嗎?」 心理學家說。「關於我明天要做什麼?」 「是的。當你想到它時,你會如何描述你的心態?」 科克倫停頓了一下。「空白,我猜。」

心理學家意識到 Cochrane無法形成他現在以外的任何時間的心理畫面。當被問及那種感覺時,他將其描述為「就像在湖中央游泳。那裡沒有任何東西可以支撐你或做任何事情。」

Cochrane 失去了精神時間旅行的能力:將思想傳送到過去或未來的能力。我們很幸運擁有這樣的人才。這意味著我們可以記住我們最好的經歷並為明天制定詳細的計劃。它甚至可能推動了人類進化的成功。然而,這是一項不完美的技能。我們仍然會被困在當下,被近期的事情分散注意力。那麼,為什麼我們難以採取長遠的眼光呢?

人類陷入了短期思維。這是我們逃脫的方式。

我們對未來的感覺隨著時間的推移而擴大和縮小。但生存意味著從社會目前面臨的衝擊中吸取新的教訓。

正如孩子們隨著年齡的增長而擴展他們的時間知覺一樣,我們的物種也經歷了數千年。像蹣跚學步的孩子一樣,我們的前人類祖先對遙遠的未來沒有感覺。他們只活在當下。人類從使用工具的人類到大都市的建築師的軌跡與我們不斷擴大的時間感交織在一起。與其他動物不同,我們的頭腦能夠想像一個遙遠的未來,我們可以設想一個令人生畏的事實,即我們的一生在深不可測的時間順序中只是一閃而過。

然而,儘管我們可能擁有這種能力,但在日常生活中卻很少運用。如果我們的後代要診斷 21 世紀文明的弊病,他們就會觀察到一種危險的短期主義:集體未能逃避當下,放眼未來。世界充滿了信息,生活水平從未如此之高,但往往很難超越下一個新聞周期、政治術語或商業季度。

這個矛盾怎麼解釋呢?為什麼我們會如此陷入「現在」?

未來不再像過去那樣,能夠在概念上操縱時間可能是我們區別於其他動物的原因。我們的祖先開發了進化生物學家所說的「心理時間旅行」。我們可以在腦海中建造劇院,讓我們能夠上演過去的場景和人物,以及關於未來的假設故事。

然而,儘管早期人類擁有這種才能,但他們對更深遠未來的概念還很初級。在西方思想中,至少在中世紀之前都是如此。幾個世紀以來,一種週期性的時間觀占主導地位,一種季節和王國的觀點。在這些時間框架之外,也許未來預期的唯一重大變化來自宗教教義:天啟。不過,在那之前,只有一個延長的禮物。「在中世紀,大多數人類事務都是無休止重複的形式:播種與收穫、疾病與健康、戰爭與和平、王國的興衰——幾乎沒有理由相信人類的長期變化甚至改善事務,」 Lucian Hölscher 寫道,波鴻大學的歷史學家,在 2018 年的一篇文章中。「長期的未來,至少在這個世界上,是不存在的。相反,人們生活在某種延伸的當下。」

直到 18 世紀才出現更深刻的時間觀念

這些長期風險使得將我們的視野擴展到我們自己的一生之外變得越來越重要;我們的行動比以往任何時候都更深入未來。即使是中世紀的大教堂建造者——他們經常被稱讚為創造能夠延續幾代人的結構的長期思考的例子——也沒有以任何遠見卓識來想像截然不同的未來。他們描繪的明天的世界與他們的一樣,不變且為人所知。(另外,應該指出的是,一些大教堂由於短視的施工而倒塌。在服務期間祈禱:「親愛的主,今晚支撐我們的屋頂,它不會落在我們身上並阻礙我們。阿門。」)

在西方,直到 18 世紀才出現更深刻的時間觀念。在 1700 年代,地質學家詹姆斯·赫頓 (James Hutton) 展示了寫入蘇格蘭岩石的年表是如何延伸到過去數百萬年的。哲學家伊曼紐爾康德寫道,將會有「數百萬個世紀,新的世界和世界秩序將在其中產生,」並補充道:「創造永遠不會結束。它曾經有一個開始,但它永遠不會結束。」 作家們開始夢想未來世界。1770 年,Louis Mercier 出版了L’An 2440,這是一部烏托邦小說,講述了一個在 25 世紀理想化的巴黎醒來的男人。這本書被天主教會禁止:在西班牙,據說國王親自燒掉了它。

未來是越來越近的影子

Z 世代的情況會更糟。今天的孩子們面對的不是永無止境的進步,而是一個處於崩潰邊緣的世界。接下來是什麼?在接下來的 200 年裡,這種我們可以想像的時間跨度的科學和智力延長為我們對自己和地球的理解取得了長足的進步鋪平了道路。它讓達爾文提出了他的進化論,讓地質學家用碳測定地球的真實年齡,讓物理學家模擬宇宙的膨脹。

我們對深度時間的意識一直存在,但這與關注它不同。18 世紀歐洲對漫長而光明的未來的沉思並沒有持續多久。週期性地,觀點會縮短,通常是通過法國大革命等危機。Hölscher 認為,從 1700 年代後期到 1800 年代初期,你可以在寫作中看到這種轉變:對世界的樂觀、影響深遠的預測讓位於對未來更謹慎的描述,專注於下一步和近期的改進生活水平。他認為,在 20 世紀初充滿希望的未來展望之後,第一次世界大戰也發生了類似的收縮。

根據歷史學家弗朗索瓦·哈托格 (François Hartog) 的說法,他是《歷史制度》(Regimes of Historicity)的作者,我們現在正處於另一場縮短之中。他認為,在 20 世紀 80 年代後期和世紀之交之間的某個時刻,社會趨勢的融合將我們帶入了他稱之為「現在主義」的新時代。他將其定義為「只有當下存在的感覺,一種以瞬間的暴政和永無止境的跑步機為特徵的當下。」 他寫道,在 21 世紀,「未來不是指引我們前進腳步的光芒四射的地平線,而是越來越近的影子。」

領導人更關注下一次選舉而不是國家長期健康

在文明的規模上,很難從經驗上檢驗那些說我們生活在一個短期主義時代的人的斷言。未來的歷史學家可能會有更清晰的認識。但我們仍然可以看出我們的社會缺乏長期思考。你可以在商業、民粹主義政治以及我們未能應對氣候變化、流行病、核戰爭或抗生素耐藥性等長期風險的集體失敗中看到短期主義。

你可以在商業中看到這一點,季度報告鼓勵首席執行官將短期投資者滿意度置於長期繁榮之上。你可以在民粹主義政治中看到這一點,領導人更關注下一次選舉和他們基礎的願望,而不是國家的長期健康。你可以從我們應對長期風險的集體失敗中看到這一點:氣候變化、流行病、核戰爭或抗生素耐藥性。

這些風險使得將我們的視野擴展到我們自己的一生之外變得越來越重要;我們的行動比以往任何時候都更深入未來。但正如牛津大學哲學家托比·奧德 (Toby Ord) 所說,這種塑造未來的力量還沒有遠見或智慧相匹敵。

短期主義是文化、經濟和技術的新興特性

在我們這個時代,可能有多種力量助長了短期主義的心態。一些人指出了那個經常被指責的禍害,即互聯網。其他人感嘆 24 小時新聞媒體與政治的交集,這鼓勵決策者比子孫後代更多地關注頭條新聞或民意調查。哈托格將此歸咎於 20 世紀後期主導西方文化的資本主義和消費主義規範。在此期間,「技術進步不斷向前發展,消費社會不斷發展壯大,」他寫道,「隨之而來的是當下這個社會所針對的類別,並在某種程度上被用作其特定商標。」

與許多疾病一樣,可能沒有單一的原因:相反,許多疾病的共同原因。但我們不必絕望。如果這種說法是正確的,那麼短期主義就是文化、經濟和技術時刻的新興特性。它不需要永遠持續下去,也不會完全超出我們的控制。認為事物必須始終保持今天的樣子的假設實際上本身就是一種現時主義。但是,如果我們了解在日常生活中促使我們走向短期主義的某些心理壓力,我們就能找到與之抗爭的方法。

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